原点回帰をもたらした苦難の4連敗を逆手にとって…

「昨シーズンは最終的にチャンピオンになり、クラブワールドカップでも成績を残せたことを誇りに思います。個で何をやるかではなく、チームとして、組織として何をできるかを徹底できた姿勢がこういった結果をもたらしたと思っています。アントラーズが積み上げてきたもの、たとえばジーコスピリッツとも呼ばれる勝利への執着心。ファーストステージを優勝して、ちょっと色気が出て個人個人のプレーが出てしまって、チームとしての方向性が少しずれてしまったことがセカンドステージでの4連敗でした。最悪の終わり方でしたが、おかげで小笠原や曽ヶ端、昌子や遠藤が音頭をとって決起集会を行い、徹底的に話し合ったようです。その結果が表れたのは天皇杯とチャンピオンシップの川崎F戦。チームとして何をしなくてはいけないのかが明確に伝わりましたよね。お互いにカバーし、助け合ってプレーができるようになった。これができるようになるとアントラーズは本当に強くなるんです。個人の基本的能力が高いのは当然ながら、全員が同じ方向を向いたとき、勝つためにどう戦わなければいけないかを考えたとき、アントラーズらしさが出る。終盤になればなるほど、選手たちの動きにそれがよく表れていたと思います。あの4連敗が良い意味で選手たちの気持ちを引き締め、苦しい状況を自分たちの好機に変えることができましたよね」

昨シーズンのベストマッチはレアル・マドリード戦

「シーズンを通してのベストマッチはやっぱりクラブワールドカップのレアル・マドリード戦でしたね。あの試合が1番心に響く戦いをしてくれたと思います。引くレアルに、自分たちもディフェンシブになることなく自分たちの想いを戦う姿勢で魅せた試合でしたよね。開始早々1点取られたにも関わらず、選手たちは下を向かず押し返しにいった。小笠原がミドルシュートを打ちにいったシーンは印象的でした。前がかりになる分、危険なシーンがあってもしっかり体を張れてた。終わった後、選手たちからは『悔しかった…』『次こそ優勝したい…』そんな声も聞こえました。常に勝たなければ意味がない、そんな選手の姿勢が垣間見えましたよね」

2017シーズンの目標と注目の新戦力は!?

「今年は連覇をしなくてはならない年だと思っています。もちろん、クラブワールドカップでリベンジするにはアジアチャンピオンズリーグ(ACL)を勝たなければなりません。このふたつのタイトルは目標というより使命という感じでしょうか。実際、今年は補強も積極的にできました。JリーグとACL…両方獲れる戦力は整ったと思っています。注目している選手は3人のブラジル人選手、特にレアンドロ!レオ(シルバ)とペドロ(ジュニオール)の実力は皆さんもある程度ご存知と思います。レベルの高い選手だし、実績もある。彼らがアントラーズの中にどれだけフィットして、かつ彼らの良さを発揮してくれることが連覇に必須だと思っています。また、シーズンを通して11人では戦えないんですよね。そういった意味でサブも重要。今年は幸いにも良い選手が多くいます。“ただの”練習ではなく、本番さながらの試合を意識した内容でお互いを100%磨いて欲しいです。個人的には植田あたりには独り立ちして欲しいなと思っています。今年は1年間通して試合に出てパフォーマンスを発揮して欲しいですね。植田が成長してくれたら、うちのセンターバック2枚は日本代表でそのまま行けますからね。高い身長を活かした、秋田さんのような迫力のあるヘディングも持ち味です。そして鈴木優磨ですね。点はとっていますが、途中出場が多かった。1試合通してのパフォーマンスでは、まだまだ夢生(金崎)や聖真(土居)と同じように実力を発揮できてはいませんからね…。去年あれだけ活躍したからこそ、今年が勝負の年だと思います。ボールを持っていないときの動きの『質』が改善されればより伸びると思います!」

サポーターの皆さんへ!今年も応援お願いします!!

「鹿島アントラーズの選手は、僕もはじめ多くの選手が鹿嶋市や神栖市に在住しています。同じ土地に住む選手が活躍するサッカーを応援してもらえる空気感ができたと思います。僕らも地元のシンボルになりたいし、そうならないといけない。皆さんにぜひスタジアムに来て応援してもらいたいですね。選手もピッチに入った瞬間にサポーターが多くいると高揚するし、応援に励まされます。サポーターの声はピッチにいても届きます!自分の名前を読んでもらえたり、プレーに対して拍手がもらえるだけでとても嬉しいものです。テレビの前で拍手されても、残念ながら選手には伝わらないですからね…。ぜひ一緒に戦って欲しいです。また、街で会ったりしたときは、気軽に声をかけてもらえると嬉しいですね。プライベートの時間に写真やサインを求められるのは嫌がる選手もいるかもしれませんが、優しく声をかけてもらえるのはみんな喜びます。ホームタウンだからこそできる触れ合いで、より近く感じてもらえれば嬉しいですね。今年も鹿島アントラーズを応援よろしくお願いいたします。」
今シーズンも期待のかかるアントラーズ。地元で暮らすわたしたちも1回でも多くスタジアムに足を運んで応援したいと思います。

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